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Couteaux de survie emblématiques – Première partie: histoire du couteau Bowie

S'il existait un design de couteau américain par excellence, ce devrait être le couteau Bowie. Ses origines troubles ont un linceul mystérieux, mais une fois que le mot de ce couteau est sorti, les gens ont dû en avoir un. Lorsque l'expansion vers l'ouest a commencé et que les gens ont dû survivre dans les dures réalités de la vie des pionniers, il est devenu, en quelque sorte, le premier couteau de survie moderne. Lisez la suite pour un aperçu de l'histoire du couteau Bowie, des caractéristiques et des variations modernes de ce design classique.

Histoire et origines du couteau Bowie

Le couteau Bowie a d'abord pris de l'importance en raison d'un duel dans lequel Jim Bowie était un observateur. Elle a eu lieu le mercredi 19 septembre 1827, sur un banc de sable à l'extérieur de Natchez, Mississippi. Bien que les deux duellistes en question aient tiré leurs coups de feu et réglé le différend avec une poignée de main, les 15 autres participants se sont livrés à une bagarre connue aujourd'hui sous le nom de «The Sandbar Fight».

Ci-dessus: À mesure que les armes à feu s'amélioraient, le Bowie devenait plus petit. Sur la photo: Cold Steel 1917 Bowie (en haut) et Craig Camerer Damascus Bowie (en bas).

Bowie avait la réputation d'être un bagarreur redoutable et était spécifiquement ciblé. Les comptes exacts varient, mais Bowie aurait été abattu au moins trois fois, empalé avec une canne à épée, un pistolet cassé au-dessus de la tête et poignardé entre quatre et sept fois. Tous les témoignages oculaires conviennent qu'il n'a pas commencé le combat, mais il a égalé et battu plusieurs adversaires à lui seul avec un grand couteau.

Le couteau en question a été décrit comme étant «9¼ pouces de long, 1½ pouces de large avec un seul bord et une lame droite», par l'historien du Texas William Kennedy dans une histoire de 1841 sur la République du Texas. Il aurait été fabriqué par le frère de Bowie, Rezin Bowie, bien que certaines sources (y compris des membres de la famille Bowie) déclarent que Rezin ne supervisait que le forgeron qui l'avait fabriqué. D'autres sources affirment encore qu'il s'agissait d'un grand couteau de boucher de «conception espagnole».

Une autre revendication, appuyée par certains, est qu'après le combat de Sandbar en 1830, Bowie a embauché un forgeron nommé James Black pour fabriquer un formidable couteau de combat pour lui basé sur la conception de Rezin. Black aurait fabriqué deux de ces couteaux avec une lame de type clip-point – l'un avec un bord supérieur non affûté, l'autre avec le bord supérieur aiguisé. Il a demandé à Bowie d'en choisir un. Bowie a choisi celui dont le bord supérieur aiguisé.

Les comptes varient, mais la plupart du temps, le couteau était représenté comme ayant un manche en forme de cercueil. La plupart des versions avaient une protection croisée pour empêcher la main de l'utilisateur de glisser vers l'avant sur la lame. De nombreuses lames avaient ce qui était décrit comme une entaille espagnole coupée près de la poignée. Comme le garde-corps, il aurait été conçu comme un «trappeur à lames», mais il aurait très probablement rempli une fonction plus banale, comme un point de référence pour l'affûtage ou un moyen de dénuder le tendon.

Le motif de ce couteau est devenu le couteau Bowie. Même si Jim Bowie n'en a jamais fait, il est devenu le propriétaire de ce design emblématique.

Ci-dessus: les couteaux Bowie étaient plus couramment utilisés comme arme que comme outil à la frontière.

Entre le combat de Sandbar et les combats de couteau légendaires de Bowie par la suite, tout le monde voulait l'un de ses modèles de couteau. C'était une époque où des armes à feu à poudre noire non fiables régnaient sur le perchoir – il faudrait 20 bonnes années avant de voir le premier revolver Colt. À l'époque, la plupart des combats personnels étaient résolus au couteau, à l'épée ou à la hache.

Un article de JC Robertson publié en mars 1847 dans The Mechanics 'Magazine faisait référence au couteau Bowie comme "une arme portable, pratique et de combat rapproché – une épée courte beaucoup plus courte que le sabre ou d'autres épées de l'époque, mais possédant toujours une lame lourde . Cette lame en forme de couperet avait assez de poids pour donner à la lame une force suffisante dans une attaque tranchante, tout en permettant l'utilisation de tactiques de combat à l'épée coupées et poussées.

Ces qualités étaient bénéfiques en tant que «couteau de survie» dans le vieil ouest. L'historien de l'Arkansas Russell T. Johnson décrit les qualités d'un couteau Bowie: «Il doit être suffisamment long pour être utilisé comme une épée, suffisamment tranchant pour être utilisé comme rasoir, suffisamment large pour être utilisé comme une pagaie et suffisamment lourd pour être utilisé comme une hache . "

Au fur et à mesure que les histoires dans des romans à dix sous sur les explorateurs et les héros occidentaux utilisant des couteaux Bowie s'intensifiaient, le désir des lecteurs d'en posséder un aussi. L’utilisation peut-être la plus célèbre dans la littérature était le Dracula de Bram Stoker. Contrairement à ce qui est montré dans les films, le vampire rencontre sa fin au moyen du couteau Bowie de Quincey Morris et du kukri de Jonathan Harker plutôt que par un pieu en bois dans le cœur.

Les forgerons américains ne pouvaient pas répondre à la demande, et les couteaux Bowie de qualité des usines de Sheffield, en Angleterre, ont rapidement inondé le marché et gardé l'Amérique en bon état pendant plus d'un siècle.

Légalités du couteau Bowie

Les couteaux Bowie étaient souvent condamnés comme les «armes d'assaut» de leur époque. Ils ont été interdits par leur nom dans des États comme la Louisiane, la Virginie, le Mississippi, le Tennessee et même le Grand État du Texas. L'État de l'Alabama, qui a adopté une loi en 1837 imposant une taxe de transfert de 100 $ sur les couteaux Bowie (2 679,25 $ en dollars d'aujourd'hui) avec la mise en garde supplémentaire que si un couteau Bowie était utilisé une altercation physique entraînant la mort, indépendamment de la légitime défense, le propriétaire serait condamné pour meurtre avec préméditation.

Comme ces lois concerneraient les couteaux de boucher, les machettes et autres lames de travail, elles n'étaient pour la plupart pas appliquées. Le but principal était après la pratique du duel. Finalement, bon nombre de ces lois ont été abrogées. Ironiquement, le dernier État à le faire a été le Texas, où Jim Bowie est considéré comme un père fondateur. En 2017, l'histoire du couteau Bowie a bouclé la boucle lorsque les Texans pouvaient à nouveau légalement porter ce couteau. Vérifiez toujours les lois locales avant de transporter tout type de couteau.

La taille est-elle importante?

Ci-dessus: Gil Hibben Expendables Bowie et un couteau d'hélice du film Dracula de 1992.

Buffalo Bill Cody aurait transporté un couteau Bowie avec une lame de 16 pouces, et les troupes confédérées de la guerre civile américaine auraient transporté des couteaux D-Guard Bowie de cette longueur et parfois plus. À une époque où un bon couteau représentait un investissement assez important et devait effectuer une variété de tâches, la plupart des couteaux Bowie étaient du grand côté, 12 pouces étant la longueur maximale de la lame.

Sa polyvalence en tant qu'outil l'a vu remplacer le tomahawk qui avait été si populaire dans l'est des États-Unis lorsque les colons se sont déplacés vers l'ouest. Conçus principalement comme des couteaux de combat, des épines en laiton soudées à l'arrière de la lame et des protège-mains ou des articulations sont apparus ici et là. Cependant, à mesure que la technologie des armes à feu s'améliorait, la taille du couteau Bowie semblait devenir plus petite et, dans les années 1880, il semblait être un outil plus pratique et utile par opposition à une "arme de poing" comme c'était le cas dans la moitié précédente. siècle.

Cela ne veut pas dire que le couteau est jamais tombé d'un usage courant. Au contraire, tout au long de l'histoire du couteau Bowie, sa conception a continué à influencer d'autres couteaux et les hommes et les entreprises qui les ont fabriqués.

Le bord supérieur aiguisé a semblé disparaître car cela nuisait au jeu de dépouillement et certains États ont interdit les couteaux à double tranchant, mais le point d'attache est resté. À ce jour, c'est peut-être le signe le plus évident que l'on regarde un couteau Bowie. Pourtant, les catalogues de couteaux du XIXe siècle révèlent que les lames de type poignard sont annoncées comme des «pointes de lance» ou des «Bowies de San Francisco».

L'héritage du couteau Bowie

Ci-dessus: L'influence du Bowie est populaire dans les couteaux militaires tels que le KaBar (à gauche) et le SOG Bowie (à droite).

Lorsque nous pensons à un couteau de survie moderne, cette pensée peut englober de nombreux modèles différents, des épines en dents de scie sur les couteaux Rambo des années 1980, aux couteaux de brousse modernes qui semblent plus scandinaves, aux machettes et aux kukris.

Les couteaux Bowie sont toujours fabriqués aujourd'hui en tant que reproductions des originaux ou interprétation d'un fabricant ou d'un fabricant de l'original. Pourtant, nous pouvons voir l'influence de l'histoire du couteau Bowie dans d'autres couteaux, y compris les «couteaux Rambo» susmentionnés.

Le clip de Bowie a inspiré le légendaire couteau Ka-Bar, le couteau de l'US Air Force, plusieurs modèles Randall et un couteau militaire unique conçu pour les forces d'opérations spéciales au Vietnam, connu sous le nom de SOG Bowie. Même les couteaux Rambo que nous avons mentionnés précédemment dans les forges et les ateliers de couturiers comme Jimmy Lile et Gil Hibben ont l'influence Bowie. Buck Knives a conçu un modèle de lame fixe en 1942 en réponse à la demande de l'armée américaine de couteaux à utiliser pendant la Seconde Guerre mondiale. Ce design inspiré de Bowie existe toujours près de 80 ans plus tard en tant que modèle 119.
Il existe même des couteaux de poche inspirés du Bowie, du légendaire 110 de Buck qui est en production depuis plus de 50 ans aux nouveaux modèles d'Emerson, CRKT et Spyderco.

Ci-dessus: Le Bowie a diminué de taille pour les utilisateurs modernes d'EDC, mais la forme de la lame est toujours très utile. (De gauche à droite: Spyderco Ed Schemmp Bowie, Buck 110 Automatic et SOG Pillar.)

La lame forgée

Qu'il s'agisse de Damas à motif soudé ou d'un autre type d'acier, les couteaux Bowie forgés plutôt que fabriqués par la méthode d'enlèvement de matière représentent certains des couteaux les plus recherchés pour l'utilisation et la collection. Cela est particulièrement vrai pour ceux fabriqués par un membre de l'American Bladesmith Society (ABS).

L'une des qualifications pour devenir un Master Smith de l'ABS est de forger un couteau Bowie à motif soudé (Damas) avec une longueur de lame maximale de 10 pouces et une longueur totale maximale de 15 pouces avec une pointe de bâton. Après que ce couteau ait été jugé sur l'apparence pour l'ajustement, la finition et les mérites artistiques, il doit passer une série de tests, y compris la coupe d'un morceau de Manille ou d'une corde de sisal de 1 pouce d'épaisseur, le piratage à travers une construction de 4 pieds de long -niveau 2 × 4 et rasage des poils des bras pour démontrer sa capacité à conserver un bord après le piratage du bois. Par la suite, le couteau est plié dans un étau pour voir s'il reviendra à sa place sans se déformer ni se casser.

Ce test est basé sur les qualités légendaires du couteau Bowie, et bien que ce soit un test difficile, de nombreux forgerons réussissent. En 1988, l'ABS a fondé une école Bladesmithing en collaboration avec Texarkana College, la Pioneer Washington Foundation et le département des parcs d'État de l'Arkansas sur le terrain du parc historique de l'État de Washington dans le comté de Hempstead, Arkansas. Cette école était située près de l'endroit où les historiens pensaient que James Black avait peut-être forgé son premier couteau Bowie.

Un Bowie de reproduction moderne est-il un couteau de survie viable aujourd'hui?

Dans le domaine des reproductions, il y a eu beaucoup de couteaux de qualité inférieure tout au long de l'histoire des couteaux Bowie. Ils peuvent avoir la taille et la forme, mais souvent les matériaux sont discutables.

Bien sûr, ils peuvent avoir des poignées de cerf (ou de type cerf) et arborer le drapeau américain, le pygargue à tête blanche ou d'autres représentations artistiques du patriotisme. Cependant, comme pour tout couteau, lisez attentivement les étiquettes, surtout si vous comptez vraiment les utiliser. Faites également attention aux couteaux importés à bas prix.

Heureusement, de nombreuses entreprises, de Cold Steel à Spyderco, fabriquent des Bowies de reproduction qui sont de véritables chevaux de bataille. Les couteliers personnalisés affiliés à l'American Bladesmith Society et à la Knifemakers ’Guild produisent régulièrement des couteaux de haute qualité qui sont non seulement superbes à regarder, mais qui fonctionneront comme les meilleurs du lot.

Bien sûr, le prix reflète généralement cela.

En passant, lorsque j'ai servi en tant que US Marine il y a une vie, j'étais un collectionneur passionné de couteaux et j'avais un certain nombre de couteaux de survie inspirés de Bowie qui étaient populaires dans les années 1980 que j'ai choisis à la place de mon Ka-Bar, qui avait un bord complètement inutilisable. Après quelques sorties sur le terrain, j'ai trouvé que leur poids et leur volume représentaient plus un fardeau qu'ils n'en valaient pour la plupart de mes tâches de découpe. J'ai choisi de transporter une cantine d'eau supplémentaire et une lame fixe plus petite sous la forme d'un Ka-Bar ou d'un SOG Bowie acheté par un particulier. Ces couteaux ont les mêmes qualités que le légendaire Bowie dans un emballage beaucoup plus léger.

Un couteau Bowie peut varier en taille, en matériaux et même en forme de lame dans une certaine mesure, mais d'une manière ou d'une autre, nous en connaissons tous un quand nous en voyons un. De ses jours à la frontière à ses utilisations, il est, par essence, un creuset de design. De l'Alamo à l'Afghanistan ou de Dracula à The Expendables, chaque fois que nous en voyons un, peu importe sa forme, sa taille ou son pays d'origine, nous ne pouvons pas nous empêcher de ressentir un pincement de fierté américaine après avoir appris l'histoire du couteau Bowie.


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